运河上的英国使团:马嘎尔尼一行看到了什么?

[摘要]英国人在他们能到达的活动范围内,拼命抓住这次难得的来华机会,想从中国寻找更多英国所没有的技术。这是两个文明之间的第一正面相遇。

运河上的英国使团:马嘎尔尼一行看到了什么?

1793年,马嘎尔尼使团因不愿对乾隆皇帝行三拜九叩大礼,被客套的逐客令驱逐出中国。沿途由大清官员“护送”,实为押解。按成利,使团须沿着大运河直达杭州,再辗转到广州去,最后从那里离开。

马嘎尔尼使团以祝贺乾隆皇帝八十大寿为名而来,希望借机与中国建立起公使级外交关系,并促成通商互市,有可能的话再在舟山租借一个荒岛作为在远东的据点。他们带着满满一船能代表欧洲当代最先进科技的礼物:天球仪、地球仪、光学仪器、榴弹炮、连发枪……指望以此打动中国皇帝,可中国朝廷不为所动,坚持天朝乃宇宙中心,只接受外国进贡,不肯与英国建立平等外交关系。

使团的任务失败了,英国人难免灰心丧气,他们沿着运河一路收集风物民情、考察市场,每个英国人都有一个中国人贴身“陪伴”,不让他们上岸游玩时走得太远。有些“伴游”比较好通融,英国人就可以跑得远些。当时英国已经率先完成了工业革命,一跃成为欧洲乃至世界上最强大的国家,中国虽有地球表面近三分之一的人口和不可思议的广袤国土,可是用英国人的话来说:“还停留在十六世纪”。

讽刺的是,大清的皇帝和官员们想拼命向英国人证明天朝上国“无奇不有”的同时,并不稀罕红夷的“奇淫巧技”时,英国人却在沿运河旅行的过程中寻找中国人有而英国人没有智慧和技艺。

他们发现中国铁匠用的鼓风机,无论推拉皆可送风,比起英国钢铁行业用的鼓风机送风更均匀,只能推送,回拉时便要断风更合理科学。于是他们如获至宝般把铁匠风箱的原理图画了下来。(他们回到英国后不久,涡轮式鼓风机被发明出来了。)

他们又发现华北农民用的脚踏水车,有类似后来自行车一样的脚踏板,可以连续不断周而复始地蹬踏,用类似后来传送带一样的装置把水从低处运往高出。他们详细地测量和计算了水车,并照例绘制了图样,发现只须两个人就可以为五十英亩的土地提供足够的灌溉,比当时欧洲常见的土耳其式水车效率高得多。(后来自行车和传动带的发明也明显受此启发)

到了南方,他们又发现了水力驱动的水车,比北方脚踏水车效率更高而且无需人力,适宜在水资源丰富的江河边使用。

类似的记载在使团成员日记里比比皆是,英国人在他们能到达的活动范围内,拼命抓住这次难得的来华机会,想从中国寻找更多英国所没有的技术。这是两个文明之间的第一正面相遇,我们可以看到完全不同的两种逻辑:一个是闭塞、保守而自卑的旧文明,当他人不远万里拿着遥遥领先于自己的先进技术找上门来时,却傲慢地拒之门外,对他人领先之处视若无睹;另一个生机勃勃的新文明,虽然英国已是当时世界技术最发达的国家,而英国人每到一处,便下意识地寻找他人比自己的高明之处,而这肯定也是英国之所以发达的重要原因。

英国使团的任务失败了,而中华帝国才是真正的输家。

参考书目

1.老斯当东:《英使谒见乾隆纪实》

2.阿兰.佩雷菲特:《停滞的帝国》

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标签: 历史文化

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[责任编辑:anyayang]

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