怀着教育强国梦的容闳,如何成了大运河漕运终结者?

[摘要]大运河连接南北两京,是明清两代最紧要的动脉。尤其清代,北方旗人的钱粮全靠漕运从南方鱼米之乡运来。运河对于清朝的战略意义无庸赘述,一旦运河阻塞,北方将有数百万人乃至上千万人衣食无着。

怀着教育强国梦的容闳,如何成了大运河漕运终结者?

大运河连接南北两京,是明清两代最紧要的动脉。尤其清代,北方旗人的钱粮全靠漕运从南方鱼米之乡运来。运河对于清朝的战略意义无庸赘述,一旦运河阻塞,北方将有数百万人乃至上千万人衣食无着。

清代设有专门的漕运总督衙门,统管漕运事务,随着清朝腐败和官僚主义作风日深,漕运衙门成了一个低效腐败的部门,不仅臃肿肥大每年需要耗费大量钱粮供养,更通过虚报损耗等方式大肆揩油,漕运成本居高不下而又尾大不掉。当中国还在依靠着人力平底船和一座座闸门,大规模运送物资。

1865年,中国历史上第一位耶鲁大学毕业生容闳,在茫茫旧中国这受过现代高等教育的人何其孤独,他立志要为更多的同胞创造接受高等教育的机会。可是一个连秀才功名都没有的寒微之人,想要促成此事谈何容易,历经多年毫无眉目单枪匹马的拼搏,终于阴差阳错为权倾全国的曾国藩所录用。

曾国藩想用容闳在美国的关系,去美国采购一批机床,建立兵工厂。容闳的志向不在为官作宰,但想要实现自己的教育梦,依靠政府似乎是唯一可能的选择。他未辱使命,只身前往内战中的美国,成功地采购到了机床并带回国内,建立起中国首座近代工厂——江南制造局。

他的价值对曾国藩仅此而已,从此他不再受器重,这位伟大的先知还需要更多的机会接近高官们,使高官们看到西方文明的益处,进而一步步实现自己的梦想(也是全中国的梦想,虽然当时的中国人意识不到)。

当大量的外国蒸汽轮船云集于上海时,中国还在依靠一个庞大而低效的官僚系统,试图通过人力平底船,穿越一道道水闸来运送大宗物资。因为太平天国和捻军的战乱,漕运几近崩溃,是朝廷急需解决的一个重大难题,容闳不谙官样文章套路,官场的门道他连摸都摸不着。

幸而因为江南制造局的缘故,他结识了造炮工匠出身的江苏巡抚丁日昌,丁日昌虽然官居封疆大吏,却没有多少官僚作风,他对容闳非常敬重,丁以自己的名义,向北洋大臣李鸿章与军机处建议:以西方商业公司的模式,招民间股本购买汽船,成立轮运公司。可以把漕粮业务承包给轮运公司负责,省了钱,又畅快。

这些自然都是容闳的主意,可是现代企业和现代技术,在当时朝廷眼里既不可思议也根本无法理解。这个计划迟迟未被批准,幸而相对开明的李鸿章对汽船兴趣颇大,经过长达五年的持久交涉,在李鸿章努力下朝廷终于同意以“官督商办”模式——民间出钱,政府派员管理——在1872年招民间股本成立“轮船招商公司”,次年改为“轮船招商局”。

承运漕粮是轮船招商局早期最重要的业务,它不仅取代传统漕运节约了大量税银,减轻了运河两岸农民们沉重的劳役负担,还使中国刚刚起步的海运事业能获得持续稳定的利润,不至于在起步阶段便遭遇夭折。由于汽船和公司的出现,属于大运河的时代结束了,中国不再依赖这条大动脉。时代在前进,曾经伟大的创举,终要让位给更伟大之物——现代科学和管理。

然而容闳和全中国的教育梦,却仍需苦苦等待,更伟大的时代仍沉睡于大地深处。

参考书目:

1.容闳,《西学东渐》

2.林则徐,《复议体察漕务情形通盘筹划帖》

3.费正清,《剑桥晚清史(上)》

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标签: 历史文化

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[责任编辑:anyayang]

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